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Un test administré à l’adolescence peut-il prédire le risque de développer la maladie d’Alzheimer ?

En 1960, un groupe de près de 400 000 lycéens américains ont passé un test d’aptitude. Aujourd’hui, les chercheurs affirment que les résultats de ce test pourraient prédire le risque de maladie d’Alzheimer et de démence.

Les résultats obtenus par les élèves à ce test il y a près de 60 ans ont été comparés aux données de l’Assurance-maladie des membres survivants du groupe pour établir des corrélations avec la maladie d’Alzheimer. L’étude ajoute foi à l’idée qu’il existe des prédicteurs précoces de la maladie qui peuvent être identifiés.

Les élèves qui obtenaient de meilleurs résultats avaient un risque plus faible de développer la maladie, tandis que ceux qui obtenaient de mauvais résultats étaient associés à une plus grande probabilité d’en être atteints.

“Le concept selon lequel la capacité cognitive globale est associée au risque d’Alzheimer n’est pas nouveau “, a déclaré le Dr Marc L. Gordon, chef du service de neurologie à l’hôpital Zucker Hillside et professeur de neurologie et de psychiatrie à la Zucker School of Medicine à Hofstra/Northwell. “Cette étude va cependant au-delà de l’examen des attributs spécifiques qui ont été testés et de la façon dont cela pourrait affecter le risque.”

L’étude, publiée ce mois-ci dans JAMA Network Open, comprenait un échantillon diversifié de participants au test original, connu sous le nom de Project Talent, dont 43 014 hommes et 42 749 femmes âgés entre 66 et 73 ans.

D’autres études, comme celles auxquelles Gordon a fait allusion et citées par les chercheurs, comprennent la Scottish Mental Health Survey, qui associe une capacité mentale plus faible chez les enfants de 11 ans à un risque accru de démence.

Différences entre les hommes et les femmes

La nouvelle étude va plus loin en examinant des critères de test spécifiques et la façon dont des types particuliers de connaissances sont liés au risque de maladie d’Alzheimer et de démence plutôt qu’aux seules capacités cognitives en général.

Bien qu’il y ait eu beaucoup de croisements, les chercheurs ont identifié certains domaines propres aux hommes et aux femmes qui pourraient être utilisés pour identifier le plus grand risque.

Chez les hommes, des scores plus faibles dans le raisonnement mécanique – questions concernant les forces physiques comme la gravité et les mécanismes de base comme les poulies, les roues et les ressorts – indiquent une probabilité accrue de 17 pour cent d’Alzheimer et de démence.

Pour les femmes, les tâches verbales comme la mémoire des mots étaient plus indicatives. Les femmes dont la mémoire des mots était plus faible avaient une probabilité accrue de 16 %.

“Les femmes ont traditionnellement de meilleures aptitudes verbales que les hommes, de sorte qu’il se peut que si les femmes commencent avec des aptitudes verbales plus faibles lorsqu’elles sont jeunes filles, alors, à mesure qu’elles vieillissent, cette zone qui est plus faible devient plus apparente dans les tests antérieurs “, a déclaré le Dr Gayatri Devi, neurologue au Lenox Hill Hospital et spécialiste en perte de mémoire.

Cependant, Devi et Gordon, dont aucun des deux n’a participé directement à l’étude, recommandent la prudence lorsqu’il s’agit de tirer des conclusions hâtives sur la capacité du test à prédire avec précision la maladie d’Alzheimer et la démence plus tard dans la vie.

“Je pense que cela pourrait très facilement être mal interprété “, a déclaré Gordon.

L’écart important entre la phase d’essai et la collecte des données de l’Assurance-maladie signifie qu’il y a beaucoup d’autres facteurs à l’œuvre dans l’intervalle : le mode de vie et les choix de santé, le niveau de scolarité et le statut socioéconomique peuvent tous jouer un rôle dans l’apparition de la maladie.

“Une chose à retenir que je n’aurais pas, c’est qu’il s’agit, comme je l’ai dit, d’un fait accompli ou de quelque chose qui est nécessairement invariable, a-t-il dit.

Pour sa part, Mme Devi a fait l’éloge de l’étude pour la robustesse de sa cohorte, mais elle s’est opposée à l’utilisation des données de l’Assurance-maladie pour la maladie d’Alzheimer.

“Ils ne sont pas retournés voir si les personnes âgées étaient atteintes de la maladie d’Alzheimer ; ils l’ont en quelque sorte mis en corrélation avec les données de l’Assurance-maladie. Par conséquent, cela ne reflète probablement pas le nombre réel de patients atteints de la maladie d’Alzheimer “, dit-elle.

L’intervention précoce pourrait-elle aider ?

La dernière question soulevée dans l’étude est la suivante : que faut-il faire exactement de cette information ? Même si une faible capacité cognitive chez les enfants est associée à un risque potentiel de développer la maladie d’Alzheimer et la démence plus tard dans la vie, que devrait-on faire pour y remédier ?

Les auteurs suggèrent que les personnes à risque pourraient bénéficier d’efforts de prévention ou d’intervention, bien qu’on ne sache pas exactement ce que cela signifie.

“Je pense que nous ne savons pas encore si une intervention particulière serait efficace pour atténuer le risque – vous savez si nous devrions cibler directement le facteur du niveau de scolarité comme facteur de risque ou si cela interagirait avec d’autres facteurs de risque “, a déclaré Gordon.

Ce qui est clair, c’est que même à un jeune âge, le développement du cerveau et les capacités cognitives sont susceptibles d’avoir un effet réel sur le risque de contracter ces maladies, et qu’il vaut probablement la peine de porter attention aux problèmes scolaires des enfants.

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